Causas y consecuencias de la contaminación del agua

La contaminación del agua, o contaminación hídrica, es la alteración de la composición del agua o de su estado natural. Dicha alteración viene provocada por agentes nocivos que hacen que el agua no sea apta para su consumo o utilización.

Causas de la contaminación del agua

Las causas de la contaminación del agua pueden ser de origen natural, debido a la presencia de ciertos elementos en el suelo y la atmósfera. Pero lo más habitual es que el ser humano sea el responsable de la contaminación del medio acuático.

Vertido de sustancias contaminantes

La mayoría de residuos llegan a las fuentes de agua a través de la actividad humana. Podemos contaminar el agua al verter en ella sustancias diferentes, como el plástico, los pesticidas, los virus, el mercurio, los excrementos o el petróleo. A continuación te explicamos cada una.

Contaminantes1. Vaso de plástico en la orilla del mar. 2. Mancha de aceite en el agua. 3. Explosión de una plataforma petrolífera. 4. Contenedores de residuos nucleares bajo el mar.

Plásticos, detergentes y aceites. Plásticos procedentes de actividades pesqueras y costeras que liberan sustancias tóxicas, pueden ser ingeridos y ocasionar daños físicos en las especies marinas que quedan atrapadas en ellos. Mientras que los detergentes y aceites que proceden de las aguas residuales, tanto domésticas como industriales, que son evacuadas en los cauces de los ríos, provocan una disminución en el oxígeno del agua.

Desechos orgánicos y nutrientes. Proceden de aguas fecales urbanas y de explotaciones ganaderas. La materia orgánica favorece el crecimiento de bacterias que consumen el oxígeno del agua y pueden transmitir enfermedades. Los pesticidas y fertilizantes agrícolas se filtran a través de los cultivos y llegan hasta las cuencas de los ríos, donde provocan el crecimiento desmesurado de organismos como algunos tipos de algas.

Contaminación microbiológica. Es la presencia de microorganismos patógenos en el agua. Virus, bacterias y parásitos, que llegan a través de restos orgánicos de seres vivos infectados y pueden provocar intoxicaciones y enfermedades.

Metales pesados y residuos nucleares. Los metales pesados, como el mercurio presente en la corteza terrestre, se filtran en el agua a su paso por determinadas superficies. Sin embargo, la mayoría de los metales pesados encontrados en fuentes fluviales provienen de actividades industriales y mineras. Los residuos nucleares, por otro lado, son causados por vertidos ilegales, accidentes y fugas en plantas nucleares, además del agua que se utiliza para refrigerar los reactores de las centrales, que también termina en ríos y mares.

Sustancias químicas y fármacos. Son principalmente antibióticos utilizados en tratamientos a animales, cultivos y en seres humanos, que llegan al agua a través de excrementos y desechos.

Petróleo e hidrocarburos. El petróleo llega al medio a través de fugas y accidentes en plataformas o embarcaciones petrolíferas. Es altamente contaminante porque puede permanecer en la superficie del agua impidiendo la entrada de luz y la oxigenación. Su adherencia a la piel y el pelaje de los animales afecta a su temperatura corporal, y además puede producir problemas respiratorios y envenenamiento.

Deforestación

Efectos de la deforestación
Terreno árido y fértil. Destrucción de un bosque con maquinaria industrial. Río desbordado.

La deforestación es la destrucción de los bosques y florestas por incendios forestales o a manos del ser humano, que hace uso del terreno para realizar construcciones o actividades industriales.

Cuando la flora desaparece se desestabilizan los niveles de hidratación del suelo. El manto vegetal sirve para impedir que los ríos se desborden y que las lluvias arrastren las partículas del suelo, sedimentos que llegan hasta los ríos y degradan la calidad de su agua.

Aumento de temperatura

El aumento de la temperatura del agua ocasiona una disminución de oxígeno que pone en riesgo la vida de los organismos que habitan en ella.

Además del calentamiento global, existen otros factores que aumentan la temperatura de las masas de agua. Por ejemplo, las aguas utilizadas en los procesos de refrigeración en las plantas industriales pueden modificar la temperatura de los ríos y embalses donde se vierten.

Sistemas de transporte

Impacto del transporte marítimo
Restos de un naufragio. Embarcación acercándose a una ballena.

Los transportes marítimos pueden sufrir fugas de combustible, verter sustancias tóxicas y desechos al mar. Residuos y basura procedentes de las embarcaciones de recreo son los principales contaminantes, sin olvidar la contaminación acústica que provocan el ruido y la vibración de los motores.

Ciclo natural del agua

El agua es un factor determinante para el clima porque a través del ciclo del agua se regula la temperatura en el planeta. Este proceso influye significativamente en la contaminación hídrica y atmosférica.

Cuando se evapora el agua contaminada las sustancias dañinas pasan a la atmósfera y retornan en forma de lluvia, gotas de agua contaminada que van a parar a la hidrosfera.

Consecuencias de la contaminación del agua

El agua contaminada va deteriorando vida y entorno a medida que fluye; a continuación veremos cómo afecta al desarrollo y al medio ambiente.

Efectos en la salud

Efectos en la salud
Agua sin depurar saliendo de un grifo. Hombre bebiendo de una fuente.

El agua se encarga de transportar los nutrientes del suelo a las plantas y en el interior de los organismos vivos. Su contaminación provoca enfermedades en animales, plantas y seres humanos.

La ingesta de agua o alimentos contaminados puede provocar infecciones, intoxicaciones y transmitir parásitos y enfermedades, como diarrea, fiebre amarilla, hepatitis o cólera.

Impacto en la biodiversidad

Impacto en la biodiversidad
Pez atrapado en un guante de plástico. León marino enredado en una cuerda. Pato nadando entre basura.

El agua es el recurso básico que sostiene la vida en los ecosistemas naturales del planeta. Su contaminación acarrea daños en los hábitats acuáticos y ecosistemas marinos, muchos animales pierden la vida por asfixia o envenenamiento al ingerir sustancias tóxicas y residuos.

Por otro lado, los transportes marítimos pueden provocar lesiones graves al impactar contra animales marinos y la contaminación acústica entorpece la comunicación de algunas especies como el delfín.

Eutrofización

Eutrofización
Superficies de agua plagadas de algas

Es una carga excesiva de nutrientes en el agua, que proceden de fertilizantes, pesticidas y detergentes utilizados para actividades agrícolas e industriales.

Estos nutrientes favorecen el crecimiento de algas y otros organismos que consumen el oxígeno disuelto en el agua, poniendo en riesgo la vida de otras especies.

Efectos en la economía

Efectos en la economía
Restos de diferentes animales marinos. Playa contaminada con basura.

La contaminación interfiere en el desarrollo económico de los países sin medios para depurar agua. La falta de condiciones para preservar la higiene y la salud supone un alto riesgo de mortalidad. De la misma manera, la escasez de agua potable afecta a la producción de alimentos que reúnan las condiciones sanitarias necesarias.

La contaminación de peces, mariscos y alimentos extraídos del mar impide que puedan destinarse al comercio y provoca grandes pérdidas a la industria pesquera. También el turismo decae en las costas infectadas por vertidos de basura, petróleo o la presencia desmedida de algas.

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