Qué es la materia

Stephen Rhoton
Revisado por Stephen Rhoton
Graduado en Ingeniería de Sistemas Biológicos

La materia en química y física es todo lo que ocupa un espacio y tiene masa, forma, peso y volumen. Por lo tanto, es lo que se puede observar y medir, un elemento físico o corpóreo en oposición a algo abstracto o espiritual. Se conoce también como sustancias o cuerpos, y contiene energía.

La materia está compuesta por átomos y partículas subatómicas, como lo son los neutrones, protones, electrones, cuarks o muones. Cada tipo de átomo corresponde a un elemento. Algunos ejemplos son hidrógeno, oxígeno, carbono, plomo o potasio. En este sentido, la materia puede ser compuesta por un solo elemento o una combinación de ellos.

Otra característica de la materia es que es propensa a cambiar en el tiempo. Las interacciones entre sustancias diferentes resultan en un intercambio de energía, lo que se traduce en cambios de estado, mezclas o reacciones químicas.

Con relación a los estados, la materia puede hallarse en cuatro estados fundamentales: sólido, líquido, gas y plasma. Variar de estado no cambia la naturaleza de la materia, pero sí la forma en la que sus partículas se distribuyen y enlazan.

Materia viene del latín mater, que significa madre, el origen o la fuente de la cual proviene alguna cosa.

Ejemplos de materia

Algunos ejemplos de materia: seres vivos, átomos y moléculas, minerales, planetas y alimentos

Como la materia está definida como todo aquello que tiene masa y ocupa un espacio, cualquier organismo, forma de vida u objeto inerte es un ejemplo de materia.

Dicho de otra forma, estos pueden ser ejemplos concretos de materia:

  • Un ser humano, que es materia orgánica viva compuesta por trillones de células que cumplen diferentes funciones. A su vez, se compone de una gran variedad de elementos y compuestos.
  • Un animal o planta, con características similares a un ser humano en cuanto a composición de la materia.
  • Una piedra, una materia inorgánica inerte y sólida formada por una variedad mucho menor de partículas. Los enlaces entre los átomos son fuertes, lo que se traduce en materia dura, difícil de romper con nuestras manos.
  • El agua, una materia inorgánica formada por partículas de hidrógeno y oxígeno, y la única sustancia que solemos ver en estado líquido, sólido y gaseoso en nuestra vida cotidiana.
  • Los alimentos, materia orgánica inerte que contiene elementos esenciales para nuestra dieta.
  • El oro, una materia inorgánica de gran valor, pero que puede presentar impurezas (presencia de otras sustancias).

Clasificación de la materia

La materia se clasifica en tres formas: en sustancias puras o mezclas, en materia orgánica o inorgánica, y en materia viva o inerte. Veamos una por una estas clasificaciones.

Sustancias puras o mezclas

  • Sustancias puras: son sustancias que mantienen su composición aunque cambien su estado. A su vez, las sustancias puras se dividen en:

    • Elementos: son sustancias puras con un solo tipo de átomo y, por ello, no pueden descomponerse en sustancias más simples. Ejemplos: oxígeno (O), carbono (C), oro (Au) y sodio (Na).
    • Compuestos: son sustancias puras con dos elementos o más, siempre presentes en cantidades fijas. En este caso, pueden descomponerse mediante procesos químicos específicos para obtener los elementos por separado. Ejemplos: el agua (H2O), la glucosa (C6H12O6) y la sal de mesa o cloruro de sodio (NaCl).
  • Mezclas: son combinaciones de elementos o sustancias, presentes en proporciones variables. Las mezclas, a su vez, se dividen en:
    • Mezclas homogéneas: son mezclas en las que sus componentes no se pueden distinguir fácilmente. También se llaman disoluciones. Ejemplo: una cucharada de sal disuelta en un vaso de agua.
    • Mezclas heterogéneas: son mezclas en las que sus componentes se pueden distinguir con facilidad. Ejemplo: echar un puñado de arena en un vaso de agua, pues la mayor parte de la arena queda sin disolverse.

Ver también Sustancias puras.

Materia orgánica o inorgánica

  • Materia orgánica: la materia orgánica es toda sustancia basada en el carbono que contiene enlaces carbono-hidrógeno y/o carbono-carbono. Ejemplos: proteínas, carbohidratos, lípidos y ácidos nucleicos.
  • Materia inorgánica: es el resto de materia existente, incluyendo aquellas sustancias con carbono consideradas inorgánicas, como los carburos, óxidos de carbono, carbonatos o cianuros.

Materia viva o inerte

  • Materia viva: este tipo de materia se refiere a todo ser vivo, compuesto por multitud de elementos y compuestos que, en conjunto, forman ADN, núcleos, células, tejidos, órganos y cuerpos enteros. Los seres vivos, animales, plantas, hongos y microorganismos son materia viva.
  • Materia inerte: la materia inerte es toda sustancia no viva, que no realiza ningún tipo de función vital. Ejemplos: minerales, metales, agua, cuerpos celestes y los gases presentes en la atmósfera.

Propiedades de la materia

Las propiedades de la materia se clasifican en dos grandes grupos: propiedades físicas y químicas.

Propiedades físicas de la materia

Son las características de la materia que se pueden observar y medir sin necesidad de cambiar su estado. Entre estas características se encuentran:

  • Masa: es la cantidad de materia, medida en kilogramos (kg).
  • Volumen: es el espacio ocupado por la materia, medido en litros (l) o metros cúbicos (m3).
  • Inercia: es la capacidad que tiene la materia para mantenerse en reposo o en movimiento.
  • Compresibilidad: es la capacidad de la materia para reducir su volumen al ser sometida a la presión, pero manteniendo otras propiedades intactas.
  • Elasticidad: es la propiedad de la materia para volver a su estado original después de haber sido comprimida.
  • Divisibilidad: es la propiedad de la materia para ser dividida en nuevas partes.
  • Punto de ebullición: es la temperatura a la cual la materia hierve.
  • Propiedades organolépticas: son las características de la materia que se pueden percibir con los 5 sentidos.

Vea también Propiedades físicas de la materia.

Propiedades químicas de la materia

Son las características que adopta la materia una vez que ha pasado por reacciones químicas que modifican sus propiedades originales. Estas son:

  • Reactividad: es la propiedad de la materia para combinarse (o no) con otras sustancias.
  • Estabilidad química: es la capacidad que tiene la materia para reaccionar al contacto con el agua (H₂O) o el oxígeno (O).
  • Calor de combustión: es la energía que libera la materia después de entrar en combustión completa.
  • pH: determina la cantidad de iones de hidrógeno presentes.
  • Radiactividad: capacidad de la materia para mantenerse estable. Cuando la materia es inestable puede liberar energía radiactiva.

Vea también:

Cómo citar: (13/11/2023). "Qué es la materia". En: Significados.com. Disponible en: https://www.significados.com/materia/ Consultado:

Stephen Rhoton
Revisión científica por Stephen Rhoton
Stephen se graduó en 2017 en Ingeniería de Sistemas Biológicos, y finalizó en 2020 los estudios del máster en Tecnologías Facilitadoras para la Industria Alimentaria y de Bioprocesos. Cursó ambos en EEAABB (Escuela de Ingeniería Agroalimentaria y de Biosistemas de Barcelona).