Prehistoria

Frank Arellano
Revisión por Frank Arellano
Profesor de Historia

¿Qué es la prehistoria?

La prehistoria se ha referido tradicionalmente a todo el tiempo transcurrido desde la aparición de los primeros homínidos (ancestros del ser humano) hasta la invención de la escritura en sociedades del Medio Oriente en el cuarto milenio a.C.

El inicio de la prehistoria se fecha con hallazgos de fósiles de antecesores del Homo sapiens que comenzaron a caminar erguidos hace 2.3 millones de años. Así, la prehistoria abarca los periodos en los que el hombre descubrió el fuego, creó herramientas y las utilizó para su beneficio, además del surgimiento de sociedades sedentarias hasta el 3500 a.C.

En el cuarto milenio a.C. aparece la escritura en tablillas de arcilla en Mesopotamia, actual Irak. Dicho acontecimiento dio origen a la historia, pues los documentos empiezan a dar testimonio de las actividades de la sociedad en el pasado.

El concepto de prehistoria, sin embargo, ha sido cuestionado debido a que la escritura no surgió en todos los lugares del mundo al mismo tiempo. Por esa razón, "prehistoria" no es un término que se pueda aplicar de modo universal. En las ciencias históricas, "prehistoria" se utiliza de modo general para indicar el tiempo anterior al surgimiento de civilizaciones.

Escritura cuneiforme

Escritura cuneiforme en tablilla. La invención de la escritura hace 5500 años en Sumeria se considera el acontecimiento que marcó el fin de la prehistoria. El texto de la imagen se refiere a la construcción de un muro en Babilonia durante el reino de Nabucodonosor II.

Etapas de la prehistoria

La prehistoria se divide en dos edades: la Edad de Piedra y la Edad de los Metales. En estas el ser humano desarrolló la capacidad para trabajar con distintos materiales, pasó de una forma de vida nómada al sedentarismo, y se manifestó una mayor complejidad en sus relaciones económicas y sociales.

Esquema de prehistoria

Esquema de las etapas de la prehistoria hasta alcanzar la historia antigua.

Edad de Piedra

La Edad de Piedra comienza con la aparición de los primeros homínidos bípedos. Durante miles de años, estos elaboraron herramientas de piedra, así como armas y útiles de caza con materiales como la madera, huesos y cuero.

El fin de la Edad de Piedra llegó a distintos lugares del mundo entre el 5500 y el 2500 a.C. Al abarcar un periodo tan extenso, los estudiosos la han subdivido en tres periodos: el Paleolítico, el Mesolítico y el Neolítico.

1. El Paleolítico

Va desde los orígenes de la humanidad hasta el 10.000 a.C., momento en el que finaliza el último periodo de glaciación de nuestro planeta. Poco después la agricultura se desarrolla en algunas zonas del Oriente Próximo. El paleolítico a su vez se subdivide en tres etapas.

1.1 Paleolítico inferior (2.3 millones de años atrás al 150.000 a.C)

Fue la época de aparición del género Homo. Gracias a los hallazgos fósiles se han conocido características de distintas especies de homínidos como los Homo habilis, H. ergaster, H. erectus, H. neanderthalensis, y H. sapiens.

La vida humana estuvo centrada en la supervivencia. Los primeros homínidos dependían de la recolección de raíces comestibles y de frutos o, incluso, del carroñeo. Con el tiempo, el Homo erectus se hizo más fuerte y desarrolló la capacidad de cazar.

Los homínidos se organizaban en pequeños grupos nómadas, de apenas pocas decenas de individuos. Estos usaban piedras como instrumentos y les daban forma de hachas o cuchillos. La domesticación del fuego en el paleolítico inferior significó una ventaja tecnológica exitosa para la especie.

1.2 Paleolítico medio (150.000 a 40.000 a.C.)

En este periodo el Homo sapiens habitó no sólo en África, sino que se extendió a áreas de Europa, Oriente Próximo y Asia. Hacia el final del periodo, en Europa coexistió con el Homo neanderthalensis. Los humanos para entonces ya poseían cráneos modernos y un tamaño del cerebro equivalente al actual.

Esta etapa se caracteriza por la mejora de las herramientas y por mostrar evidencia de manifestaciones culturales. En sitios de entierro se han hallado individuos sepultados junto con objetos, lo que da a entender que los miembros de estas especies creían en una vida después de la muerte.

1.3 Paleolítico superior (40.000 a 10.000 a.C.)

Los humanos siguieron siendo nómadas. No obstante, hacían estadías en cavernas que adaptaban a sus necesidades. Los grupos se asociaban sobre todo por lazos de parentesco. Probablemente en este periodo surgió la división del trabajo, es decir, en la que distintos miembros del grupo realizaban tareas específicas.

Se sospecha que la división del trabajo original se dio por sexos. Esto es, que los hombres participaban en bandas de cazadores de grandes presas y se enfrentaban con grupos rivales. Las mujeres pasaban más tiempo en el cuidado de niños y dedicadas a la recolección de vegetales.

Esta fue una época de progreso en las técnicas de producción de herramientas, de armas con forma de proyectil y de manifestaciones artísticas y decorativas.

Pintura cueva lascaux

Arte rupestre del 16.000 a.C., en la cueva de Lascaux, sur de Francia. La pintura muestra toros silvestres, ciervos y caballos. Las personas pintaban la fauna de los lugares que habitaban. Imagen cortesía de: Prof Saax.

2. El Mesolítico

Fue la etapa de transición entre el Paleolítico y el Neolítico. Transcurrió entre el 10.000 y el 8000 a.C., justo cuando se da el cambio geológico del pleistoceno al holoceno, con el fin de la última glaciación.

En este periodo los grupos nómadas cazadores recolectores se adaptaron a distintos ambientes menos fríos. Los grupos humanos diversificaron su dieta y la producción de utensilios. En el arte se nota una transformación de la pintura rupestre paleolítica a una pintura más abstracta.

3. El Neolítico

En el Neolítico se comenzó a practicar la agricultura, además de la domesticación de animales con propósitos de ganadería. Las nuevas formas de obtener el sustento necesario para la vida trajeron consigo grandes transformaciones en la organización de la sociedad.

La llamada revolución neolítica comenzó hacia el 8000 a.C. y se extendió a distintas zonas entre los años 6000 y 3000 a.C., tiempo en el cual surgieron las primeras poblaciones sedentarias.

Con los asentamientos permanentes, se organizó la producción y administración de recursos. Así tuvo lugar la aparición de jerarquías sociales y la especialización de las tareas productivas, como las de fabricación de cerámica, elaboración de tejidos y, finalmente, también la innovación en metalurgia.

Jericó arquelogía

Restos de muros en la ciudad de Jericó, actual Palestina. Los arqueólogos han desenterrado ruinas de diversos asentamientos, el más antiguo de los cuales data del periodo neolítico.

Edad de los Metales

Hace referencia al periodo final de la prehistoria hasta el origen de la historia antigua. En Oriente Próximo, Europa y Asia, la Edad de los Metales comenzó hacia el 6000 a.C. y se extendió hasta el 1000 a.C. A su vez, esta se subdivide en Edad de Cobre, Edad de Bronce y Edad de Hierro.

1. Edad del Cobre

Por obtenerse con facilidad en su estado natural, fue el primer metal en ser usado con objetivos decorativos y de producción de herramientas. El cobre empezó a utilizarse alrededor del sexto milenio a.C. en Anatolia, actual Turquía.

Al principio se martillaba para darle forma. Luego, con el aprendizaje de técnicas de fundición, pudo manipularse para producir utensilios. Restos arqueológicos muestran que fue utilizado para vasijas, puntas de flecha y decoraciones.

2. Edad del Bronce

Los progresos en las técnicas de fundición permitieron la aleación del cobre con el estaño. De esta surgió el bronce, un metal que posibilitó crear más tipos de herramientas, armas y adornos. La Edad del Bronce coincidió con la invención de la escritura en Sumeria, Acadia, Asiria y Egipto.

Así, en el cuarto milenio a.C. el uso del bronce se encontraba extendido en Oriente Próximo, hacia el tercer milenio a.C. en Grecia y Asia Central, y hacia el segundo milenio a.C. ya era conocido en China.

Objetos edad del bronce

Objetos de la Edad del Bronce que datan del 1600 a.C., encontrados en el este de Alemania. En la imagen se percibe un cincel, dos cabezas de hacha y dos juegos de brazaletes. Imagen cortesía de: Dbachmann.

3. Edad del Hierro

La mejora en las técnicas metalúrgicas propició la invención de hornos que soportaban mayor temperatura. Así fue posible fundir el mineral de hierro, más duro y resistente para la producción de armas y utensilios que el bronce. Este se siguió empleando como metal para ornamentos.

Las armas de hierro dieron ventaja a los pueblos que las poseían. La minería, producción y uso del hierro empezó hacia el 1200 a.C. en áreas de Anatolia, Grecia y la India. Luego, su uso se extendió durante el I milenio a.C. en Europa. El uso del hierro llegó al oeste de África hacia el siglo V a.C. de la mano de la cultura Nok, en la actual Nigeria.

Prehistoria e historia

La prehistoria estudia el pasado de la humanidad antes de la aparición de las civilizaciones históricas de la antiguedad. Esta está asociada a los estudios arqueológicos, ya que sus fuentes de información provienen de artefactos desenterrados. De estos se obtienen datos acerca de la cultura material de los habitantes de un área geográfica en determinados periodos.

A su vez, en diversos países la prehistoria se asocia con la paleoantropología, disciplina que estudia la evolución física de los seres humanos. Razón por la cual los estudios prehistóricos también se vinculan con la biología.

Por otra parte, la historia se centra en el estudio de la humanidad principalmente a través de documentos y registros históricos dejados por las sociedades del pasado. Mediante la documentación, la historia busca no sólo descubrir lo que aconteció, sino también explicar sus causas e interpretar la importancia de tales hechos en la construcción del presente.

Bibliografía

Fernández, Víctor (2014) Prehistoria: el largo camino de la humanidad. Alianza Editorial. Madrid.

Gordon Childe, V. (2002) ¿Qué sucedió en la historia? Editorial Crítica/Booket. Barcelona.

Steffan, Pamela; Alcaráz, Ana & Antiñir, Agustina (2021) Prehistoria: desde el origen de la humanidad hasta el surgimiento de las sociedades complejas. Universidad Nacional del Centro de la Provincia de Buenos Aires. Tandil.

Ripoll, Sergio (2010) "El concepto de Prehistoria"; en La prehistoria y su metodología. Centro de Estudios Ramón Areces.

Vea también:

Cómo citar: (24/06/2022). "Prehistoria". En: Significados.com. Disponible en: https://www.significados.com/prehistoria/ Consultado:

Frank Arellano
Revisión por Frank Arellano
Licenciado en Historia (2010) y magíster scientiae en Lingüística (2015) por la Universidad de Los Andes en Mérida.