Cultura Olmeca

Frank Arellano
Frank Arellano
Profesor de Historia y Maestro en Lingüística

La cultura olmeca es vista como la cultura madre de las civilizaciones mesoamericanas, ya que dejó una profunda huella en el desarrollo de los pueblos que habitaron la región. La ubicación de los poblados olmecas era próxima a las costas del Golfo de México, donde se convirtieron en los primeros agricultores sedentarios en Mesoamérica.

El periodo de brillo olmeca aconteció durante el horizonte preclásico, entre 1200 a.C. y 400 a.C. De ese momento datan sus grandes centros ceremoniales, con edificios de planta rectangular, en sitios arqueológicos como "La Venta".

Las aportaciones culturales olmecas se registran por la difusión de sus técnicas artesanales, la religión y la arquitectura. Esta cultura, por ejemplo, usó materiales como el jade y la obsidiana para elaborar esculturas y estatuillas de animales sagrados como el jaguar, con rasgos antropomórficos.

altar olmeca
Altar Olmeca. El talle en la roca muestra bebés con cuerpo humano y rostros felinos en brazos de sacerdotes. Imagen cortesía de: Madman2001 (CC BY 3.0)

Fue también la precursora del calendario con un enfoque dual: el calendario solar de 360 días, utilizado para asuntos administrativos y tareas de cultivo; mientras el lunar, de 260 días, era seguido en los rituales.

En los asentamientos olmecas hubo espacios para las canchas del juego con la pelota de hule. Todos estos rasgos culturales se extendieron a otros poblados con los que al principio tuvieron relaciones comerciales. Luego, sus ideas y prácticas fueron comunes a distintas civilizaciones posteriores.

Ubicación geográfica de los olmecas

La cultura olmeca se estableció en las selvas y zonas costeras próximas al Golfo de México, en diversas localidades que hoy pertenecen al sur del estado de Veracruz y Tabasco. Sus centros poblados se encontraban en la llanura irrigada por los ríos Papaloapan, Grijalva y sus tributarios.

En la antiguedad, esas áreas estaban casi completamente cubiertas por la selva tropical, con condiciones climáticas cálidas y húmedas. De ahí que el nombre olmeca signifique "poblador del territorio de hule" en lengua náhuatl. Ya que en el área había bosques de árboles de caucho.

Los poblados olmecas desaparecieron con el tiempo, quedando cubiertos por el suelo y la vegetación. Los principales sitios arqueológicos son los hallados en Tres Zapotes, Laguna de los Cerros, San Lorenzo y La Venta.

Sitios arqueológicos olmecas
Los puntos amarillos eran los principales asentamientos. En los rojos se han hallado piezas. El rectángulo en la esquina inferior izquierda detalla el área de influencia olmeca en el preclásico.

Características culturales olmecas

Organización social: al convivir en centros urbanos, los olmecas estuvieron entre las primeras sociedades en las que apareció la división de clases sociales. Esto dio origen a formas de gobierno con grupos de sacerdotes y guerreros que ejercían el mando, mientras las clases bajas estaban compuestas por artesanos y agricultores.

Creencias y religión: los olmecas adoraban a múltiples dioses asociados a la naturaleza. Se cree que veneraban al jaguar como animal sagrado, ya que era representado en sus esculturas. También hay hallazgos de la serpiente emplumada, que se convirtió en una divinidad común en los rituales de otras civilizaciones mesoamericanas.

Pueblo sedentario y agrario: fueron de los primeros en tener agricultura intensiva. El principal cultivo de la dieta olmeca era el maíz, pero también plantaban calabazas, cacao, frijoles, chiles y otros frutos.

Comercio: intercambiaban sus productos, como el hule (caucho), las plumas de aves selváticas y piezas de cerámica con otros pueblos. A cambio obtenían obsidiana, jade y joyas procedentes de tierras lejanas del norte.

Manifestaciones artísticas: aparte de las estatuillas y de las piedras talladas, los olmecas son reconocidos por sus famosas cabezas colosales de basalto.

Desarrollo de escritura: los olmecas grabaron jeroglíficos en piedras, lo que supone la creación de un sistema de símbolos con significados, o protoescritura. Aunque no se ha descifrado, se cree que los símbolos empleados influyeron en el posterior y más refinado sistema de escritura maya.

Monumentos arquitectónicos: erigieron las primeras edificaciones sobre plataformas artificiales. Desde entonces, estos edificios funcionaron como centros de ceremonia. Como ejemplo está el Montículo C, en La Venta, construido como una plataforma piramidal escalonada.

Pirámide La Venta Olmeca
Cara norte de la pirámide olmeca en el sitio arqueológico de La Venta.

Periodo de la cultura olmeca

La cultura olmeca se desarrolló en el periodo preclásico medio, es decir, entre los ocho siglos que van del 1200 a.C. al 400 a.C. En esta etapa de Mesoamérica, emergieron y se consolidaron elementos culturales determinantes en la evolución histórica de los pueblos del continente, entre estos:

  • la práctica de la agricultura, con el maíz como base nutritiva.
  • la construcción de grandes edificios, donde preponderan los templos para rituales.
  • el establecimiento de redes comerciales, los cuales conectaron poblaciones distantes.

El sitio olmeca más antiguo fue San Lorenzo, que floreció hacia el año 1100 a.C. Luego de dos siglos, esta población fue saqueada y muchas de sus esculturas quedaron sepultadas o semidestruidas.

El centro ceremonial olmeca más relevante fue el de La Venta, donde se halla la pirámide más antigua de Mesoamérica. Este núcleo urbano perduró durante todo el apogeo de su civilización, alcanzando, según creen los arqueólogos, los 25 mil habitantes.

El último gran centro poblacional olmeca fue el de Tres Zapotes, surgido aproximadamente en el 900 a.C., justo cuando el poblado de San Lorenzo había comenzado a decaer. Tres Zapotes vivió un breve periodo de esplendor hacia el 500 a.C., cuando había empezado el abandono de La Venta.

Las causas de la migración poblacional de los sitios de La Venta y Tres Zapotes son desconocidas. Hacia el siglo IV a.C., el arte olmeca desapareció en sus sitios de origen y se comenzó a hallar en otros lugares, entremezclado con distintos estilos y variaciones en la iconografía. Esto indica una transición hacia otras formas culturales a partir del 400 a.C.

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Bibliografía

Coe, M; Urcid, J. y Koontz, R. (2019) Mexico: from the Olmecs to the Aztecs. Thames & Hudson. Londres.

Cyphers, A. (2018) Las capitales olmecas de San Lorenzo y La Venta. Fondo de Cultura Económica.

Cómo citar: Arellano, Frank (14/09/2023). "Cultura Olmeca". En: Significados.com. Disponible en: https://www.significados.com/cultura-olmeca/ Consultado:

Frank Arellano
Frank Arellano
Profesor de Historia y Ciencias Sociales durante más de 15 años. Licenciado en Historia (2010) y Magíster Scientiae en Lingüística (2015) por la Universidad de Los Andes en Mérida.