Lípidos: qué son, características, tipos y funciones

Los lípidos son un grupo diverso de moléculas orgánicas que no se disuelven en el agua. Ejemplos de lípidos son las grasas, los aceites, las ceras, el colesterol, algunas vitaminas y hormonas. Todas estas moléculas tienen estructuras que las distinguen, compuestas principalmente por carbono, oxígeno e hidrógeno.

La principal característica de los lípidos es su hidrofobicidad, es decir, su poca o nula solubilidad en agua. Además, son solubles en solventes no polares, como el cloroformo y el acetonitrilo.

Los lípidos cumplen importantes funciones en la célula, como parte de las membranas y almacén de energía, entre otras. Además, usamos lípidos para cocinar, en la cosmética y la manufactura.

tipos de lipidos mostrando la estructura del colesterol, trigliceridos, acido graso, fosfolipido, cera, ceramida estrogeno

Estructura química de los diferentes tipos de lípidos.

Tipos de lípidos y ejemplos

Los lípidos son un grupo de moléculas muy diversas, a diferencia de las proteínas y los carbohidratos, cuya estructura es muy característica.

Los ácidos grasos

Los ácidos grasos son los lípidos más simples, formados por cadenas de carbonos e hidrógenos, desde 4 carbonos (C4) hasta 36 carbonos (C36), con el grupo que le otorga el carácter ácido en un extremo de la cadena (el grupo carboxílico -COOH). Los carbonos se encuentran enlazados entre sí por enlaces simples (ácidos grasos saturados) o por algunos enlaces dobles (ácidos grasos insaturados).

Ejemplos de ácidos grasos son:

  • El ácido butírico: ácido graso saturado de 4 carbonos que se encuentra en la mantequilla.
  • El ácido linolénico: es un ácido graso insaturado, con tres enlaces dobles, y una cadena de 18 carbonos, predominante en las semillas de linaza y las nueces.
  • El ácido eicosapentaenoico: es un ácido graso insaturado de 20 carbonos que forma parte del grupo de los omega-3. Se encuentra en mayor proporción en los pescados y mariscos.

Los triglicéridos

Los triglicéridos son la principal forma de almacenamiento de lípidos en los seres vivos. Se forman a partir de un alcohol de 3 carbonos (glicerol) al que se unen tres ácidos grasos.

Los aceites y las grasas están formados por triglicéridos. Por ejemplo, el aceite de oliva presenta trioleina, un triglicérido con tres ácidos grasos insaturados de 18 carbonos que le dan la fluidez al aceite.

Las ceras

Las ceras biológicas son ésteres que se forman entre un ácido graso de cadena larga (C14 a C36) y un alcohol de cadena larga (C16 a C30). Las ceras pueden encontrarse en las hojas de las plantas y las plumas de las aves que le otorgan propiedades hidrofóbicas.

Por ejemplo, la cera de abeja está formada por triacontanoilpalmitato, un éster formado por el ácido palmítico de 16 carbonos con el alcohol triacontanol con 30 carbonos.

Los fosfolípidos

Los fosfolípidos reciben este nombre porque en su composición hay un fosfato, un grupo con fósforo y oxígeno. También se llaman fosfoglicéridos o glicerofosfolípidos, porque se forman a partir del glicerol como los triglicéridos.

Los fosfolípidos son los principales componentes de las membranas. Su característica estructura de una cabeza polar afín al agua con dos colas que repelen la misma son propicias para crear la doble capa de la membrana celular.

Ejemplos de fosfolípidos son la fosfatidiletanolamina (cefalina) que se encuentra en la membrana de bacterias y la fosfatidilcolina (lecitina) abundante en la yema de huevo.

Los esteroles y sus derivados

Los esteroles son moléculas donde sus carbonos forman 4 anillos. Un ejemplo de esterol es el colesterol, una molécula de 27 carbonos que forma parte de las membranas celulares.

A partir del colesterol se sintetizan las hormonas esteroideas (corticosteroides y hormonas sexuales), la vitamina D y los ácidos y sales biliares.

Otros esteroles de importancia son los fitoesteroles que se encuentran en las plantas.

Los eicosanoides

Los eicosanoides son un grupo de moléculas lipídicas derivadas del ácido araquidónico, un ácido graso de 20 carbonos.

Ejemplos de eicosanoides son las prostaglandinas y los leucotrienos, cruciales participantes de la respuesta inmunológica y la coagulación sanguínea.

Los esfingolípidos

Otro tipo de lípido con un especial papel en la construcción de las membranas celulares son los esfingolípidos. Estos representan apenas un 5% de los lípidos de membrana, pero participan en los procesos de crecimiento y en las señales metabólicas. Están formados por esfingosina (una cadena larga de un amino alcohol), un ácido graso y una cabeza polar.

Ejemplos de esfingolípidos son la esfingomielina (abundante en la mielina de los nervios), la ceramida (participa en los procesos de muerte programada de la célula) y los gangliósidos, presentes en las membranas de las células nerviosas.

Funciones de los lípidos

  • Fuente de energía: los lípidos son una importante fuente de energía química para las células. Cuando se metabolizan los lípidos en la célula, se produce dióxido de carbono, agua y energía.
  • Almacenamiento de energía: los animales almacenan los lípidos como tejido adiposo, las plantas en las semillas.
  • Estructura de las membranas celulares: los principales componentes de las membranas son los lípidos, dentro de los cuales encontramos los fosfolípidos, glicolípidos y los esteroles.
  • Señalización celular: muchas de las moléculas que las células utilizan para enviar mensajes son lípidos, como por ejemplo los eicosanoides en los procesos inflamatorios y las hormonas esteroideas en la regulación de los electrolitos.
  • Aislamiento térmico: algunos animales en zonas polares poseen una capa de grasa debajo de la piel que les protege contra las bajas temperaturas. Tal es el caso de los pingüinos, los osos polares y las focas.
  • Repelente de agua: las glándulas de la piel de ciertos animales producen cera para repeler el agua, por ejemplo, las la lana de las ovejas y las plumas de las aves.

Vea también Biomoléculas, Macromolécula, Proteínas, Carbohidratos y Pirámide alimenticia.

Referencias

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Cómo citar: "Lípidos". En: Significados.com. Disponible en: https://www.significados.com/lipidos/ Consultado: